1961年,耶鲁大学。斯坦利•米尔格拉姆(彼得•萨斯加德饰演)设计了一个心理实验。被试者认为他们正在电击一位和蔼可亲的陌生人(吉姆•加菲根饰演),而这位陌生人被绑在另一个房间的椅子上。

被试者被告知这次实验旨在测试人的记忆能力。但实际上,这是个关于服从、良知与自由意志的实验。米尔格拉姆试图解释大屠杀的原因,并测试人们对于权威的服从性。

米尔格拉姆遇到了在纽约生活的前舞蹈演员萨莎(薇诺娜•赖德饰演)。在一次约会中,米尔格拉姆带她参观了耶鲁大学实验室,当时他的实验已经产生了令人担忧的结果:当听到一位身着实验服的权威人物(约翰•帕拉迪诺饰演)的礼貌的指令时,65%的被试者选择服从并发出了可能致命的电击。

(饰演被试者的演员包括:安东尼•爱德华兹、塔恩•曼宁、约翰•雷吉扎莫、安东•尤金以及丹尼•阿贝克恺撒。)

当这一服从性的实验结果被刊登在《》上时,米尔格拉姆正在哈佛大学工作。他被指控为一个欺骗、操控别人的恶魔。然而,萨莎——如今已是米尔格拉姆太太——和他的同事保罗•霍兰德(爱德华多•巴莱里尼饰演)在潜移默化中增强了米尔格拉姆的同情心和道德感。

在哈佛大学,米尔格拉姆对人类行为进行了新古典研究,包括用于评估大众舆论的“丢信”方法,以及“六度分隔理论”的基础——小世界社交网络实验。

然而,服从实验让他的其他所有研究都蒙上了阴影。当米尔格拉姆闯进一间教室宣布肯尼迪总统被刺杀的消息时,没有学生愿意相信他——在人们眼中,他已经是个彻头彻尾的骗子。

在哈佛大学,米尔格拉姆未获得终身教职。但他没有放弃,而是接受了纽约市立大学的终身教授席位。在此期间,他作为研究生导师,带领学生将每一条街道都当做了大型实验室。 然而,他还是被迫回到他的服从性研究当中,并于1974年出版了《从实验角度看权力服从性》。这本书又一次引起了争议。

米尔格拉姆举办了环球脱口秀。他发现自己的实验在《第十关》中被曲解,这部电视电影由威廉•夏特纳(饰演凯南•鲁兹)和奥西•戴维斯(饰演丹尼斯•海斯伯特)主演。

尽管米尔格拉姆最终死于心脏病,但《实验者》有着欢快的色调,就像米尔格拉姆实验一样幽默刺激。画外音和背投放映的大胆运用反射出了米尔格拉姆的内心生活,表现了他对人类行为、社会结构和现实与幻想相互作用的深刻理解。

你会怎么做?这是米尔格拉姆主要研究的一个潜在问题。《实验者》旨在表现的米尔格拉姆的良知和创新精神仍能引起人们的共鸣,仍然尖锐而深刻,仍然鼓舞人心。

迈克尔•阿梅雷达执导的故事片包括《龙卷风》(1989年),《另一个星球上的女孩》(1992年),《迷离情骇》(1995年),《哈姆雷特》(2000年),《现实生活中的威廉•埃格尔斯顿》(2005),《天堂》(2009年)以及在威尼斯电影节首映的《辛白林》(2014年)。其最新短片《斯金宁格罗夫》获得2013年圣丹斯电影节非剧情类影片的评委会大奖。他的作品曾五次获得美国电影独立精神奖提名,其中分别凭借《龙卷风》和《迷离情骇》荣获最佳剧情片、最佳导演奖提名,并两次获得哥谭奖提名。阿梅雷达曾执导了一集HBO电视剧《死木》,并因此获得2005年古根海姆电影奖。此外,他的散文和评论多次出现在《》、《电影评论》、《信徒》、《艺术论坛》、《书坛》以及美国标准收藏公司发行的DVD小册中。《实验者》的剧本写作由艾尔弗•斯隆基金会和圣丹斯电影学院、翠贝卡电影学院联合赞助。

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